África: Descubren fósiles de una nueva especie similar al hombre

Llamado ‘Homo naledi’, la especie tenía un cerebro del tamaño de una naranja y un cuerpo esbelto, mientras que su estatura rodeaba el metro y medio con un peso de 45 kilos.

Como “extraordinario” catalogó el  Museo de Historia Natural de Londres el hallazgo encontrado en Sudáfrica de un un homínido desconocida hasta hoy y que corresponde a una especie similar al hombre.

Los fósiles fueron ubicados al interior de una cueva cerca de la capitalJohannesburgo, la cual es considerada la “Cuna de la humanidad” por la Unesco, debido a la gran cantidad de material arqueológico encontrado.

Tras el hecho, científicos de la Universidad de Witwatersrand, en Sudáfrica, confirmaron que se trata de una nueva clase dentro del gen humano, siendo llamado ‘Homo naledi’.

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“Homo naledi es un mosaico de caracteres de forma, es decir, tiene un tronco con forma de embudo, no en forma de barril como el de los hombres actuales, sino parecido a una pirámide, un rasgo propio del Australopithecus o de los grandes simios actuales como el chimpancé”, explica a Efe el investigador del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN) de España y coautor del estudio, Markus Bastir.

Además, “tiene un cráneo pequeño, con la forma de los primeros representantes del género Homo, como el hábilis o el erectus, y una capacidad craneal muy pequeña, aproximadamente un tercio de lo que ocupa nuestro cerebro actual”, agrega.

Sin embargo, aunque es muy robusto, y tiene un cráneo y un tronco primitivos, sus extremidades son “prácticamente iguales a las de los humanos modernos”.

Sus manos tienen la capacidad de manejo de objetos que tenemos los hombres de ahora pero sus dedos y falanges están curvos, lo que, según los expertos anatómicos, significa que estarían adaptados para vivir en un hábitat arbóreo.

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Al mismo tiempo, “tanto la muñeca como los huesos de la palma de la mano son muy modernos, lo que indica que, pese a que no se han encontrado herramientas en el yacimiento, con esa anatomía podrían utilizarlas perfectamente”, matiza el investigador.

“Los pies también son como los nuestros, salvo que los dedos son ligeramente curvos, lo que significa que estarían adaptados para vivir en los árboles y en la tierra”.

En conjunto, este homo, de 1,50 metros y unos 50 kilos, tiene rasgos de Australopithecus pero es más grácil que esta especie, lo que le acercaría más a los primeros homo.

En cuanto a la datación del fósil, los expertos aún no se atreven a dar una porque la ausencia de otros fósiles animales está complicando el análisis pero “todo un equipo de paleogeólogos está analizando los sedimentos del yacimiento para hacer un cálculo aproximado”, explica Bastir.

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No obstante, “basándose en la morfología, los análisis sitúan a este fósil entre los primeros homo -de unos 2,5 millones de años- y, si fuera más reciente (de menos de un millón de años), sería la prueba de la coexistencia en África de especies del género Homo muy distintas entre sí”, destaca el investigador.

“Estamos ante una estupenda oportunidad para obtener información que nos permita reconstruir nuestra compleja historia evolutiva” y despejar algunas incógnitas como “determinar si los 15 cuerpos del yacimiento fueron colocados deliberadamente por sus congéneres en la cámara de Dinaledi”.

Para descubrir todos los secretos de este yacimiento, el Gobierno de Sudáfrica organizó en 2014 un taller denominado “Rising Star Workshop”, financiado en gran medida por National Geographics, que permitió que científicos de todo el mundo y todas las especialidades pudieran compartir datos.

Foto: Captura National Geographic

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