Sobre el hallazgo de los tres planetas similares a la Tierra

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Representación de la estrella Trappist-1 y los tres planetas que la orbitan Por ESO/M. Kornmesser/N. Risinger

¿Hay vida más allá del Sistema Solar? La búsqueda de exoplanetas por parte del mundo de la astronomía ha arrojado un buen número de investigaciones fallidas, hasta ahora. Un equipo de investigación belga liderado por Michaël Gillon, del Instituto de Astrofísica y Geofísica de la Universidad de Lieja, en colaboración con el MIT de Boston, y gracias a un telescopio, el Trappist (situado en La Silla, Chile), ha descubierto los tres planetas que más se asemejan a la Tierra de los hallados hasta el momento. 


El estudio, publicado por la revista Nature esta misma semana, abre una nueva esperanza a encontrar agua líquida y vida fuera de nuestro Sistema Solar: “Si queremos encontrar vida en otros lugares, ahí es donde debemos comenzar a buscar”, ha explicado Gillon.

-¿QUE HAN DESCUBIERTO?
Tres planetas de la Vía Láctea potencialmente habitables que orbitan en torno a una estrella enana marrón, más fría y roja que el Sol y un poco más grande que Júpiter, un tipo muy común de la Vía Láctea. A esta estrella se la ha bautizado como Trappist-1.

-¿DÓNDE SE HALLA TRAPPIST-1 Y POR QUÉ NO SE HA DESCUBIERTO ANTES?
A tan solo 40 años luz de la Tierra y al ser tan oscura y roja no es visible salvo por potentes telescopios.


-¿POR QUÉ SON HABITABLES ESTOS PLANETAS Y OTROS NO?
Porque tienen un tamaño similar al de la Tierra y se sitúan a una distancia de Trappist-1 que les permite disponer de una cara con una temperatura y radiación parecidas a las de la Tierra, es decir, son susceptibles que albergar agua en estado líquido, dándose las condiciones propicias para encontrar vida.


-¿EN CUÁL HAY MÁS POSIBILIDADES DE ENCONTRAR VIDA?
Trappist-1b y Trappist-1c tardan 1,5 y 2,4 días respectivamente en completar su órbita, mientras que TRAPPIST-1a emplea entre 4,5 y 73 días. “Estos periodos orbitales tan cortos revelan que los planetas están entre 20 y 100 veces más cerca de su estrella que la Tierra del Sol”, ha explicado Gillon. La vida podría existir en la cara con oscuridad perpetua de estos planetas, especialmente de Trappist-1a.

-¿CÓMO SE BUSCAN SEÑALES DE VIDA?
Detectando las huellas que imprimen en la luz de la estrella en su camino a la Tierra. En planetas similares esto no es posible por la intensidad misma del brillo estelar, pero en este caso, al tratarse de una estrella enana ultra fría y muy poco brillante, las huellas son factibles de ser detectadas.


-¿CUÁNDO SABREMOS SI HAY VIDA EN ESTOS PLANETAS?
Habrá que esperar hasta 2018, cuando se pueda estudiar la composición atmosférica, la superficie y condiciones a través de grandes telescopios que actualmente están en construcción (como el James Webb de la Nasa y la ESA, o el E-ELT, del Observatorio Europeo del Sur), para “explorarlos primero en busca de agua, y después de signos de actividad biológica”, afirma Julien de Wit, otro de investigadores. “Se trata de un paso gigantesco en la búsqueda de vida en el Universo”.
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